Louis XIV - King of France (1643-1715)

Louis XIV - King of France (1643-1715)

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King of France Louis XIV, nicknamed "the Great" or "the Sun King", had the longest reign in French history (1643-1715). Anxious to modernize the administration and the economic structures of his kingdom, his reign oscillated between successes and wars particularly long and ruinous for the state finances. Having chosen the sun as his emblem, Louis XIV brought royal absolutism to its peak in a France that shines on Europe, including in the fields of arts and letters.

Louis XIV, Child King

1638: France is at war, France is hungry, France suffers from a thousand disorders but France rejoices. After 23 years of unsuccessful marriage the queen Anne of Austria has just given birth on September 5, 1638 in Saint Germain to a child, a son, a dolphin. It is not for nothing that we give little Louis Dieudonné the nickname "child of the miracle ". Miracle at once political: a sign of hope in a conjuncture of rare gravity and a dynastic miracle: the fruit of a union long devoid of love and tarnished by dark resentments.

It is a fact that the parents of the future King Louis XIV hardly love each other. Louis XIII aged long before his time by illness reproaches his wife for having remained Spanish at heart and for opposing the policies of his principal minister: the Cardinal de Richelieu. Anne of Austria, who has always felt isolated and despised at the French court, is indeed one of the cardinal's main opponents and does not appreciate the company of a husband who has never known how to express his feelings.

This is when the miracle takes place. The born Dauphin, this queen until then more Spanish than French, more opponent than woman of the state, will for love for her son become one of the most fervent supporters of the French monarchy and nascent absolutism. Anne of Austria, not devoid of political sense, understood that her son alone represents a hope of stability for the kingdom. Protecting her son, when her father is known to be in poor health, is also to protect herself and her future status as regent. So unlike Louis XIII, the young Louis XIV would enjoy the unconditional love and support of his mother.

The last years of the reign of Louis XIII were marked both by the war against the Habsburgs but also by important ministerial changes. Richelieu died in December 1642, the King formed a new government team within which a certain Jules Mazarin.

Fascinating character that this Italian cardinal, whose real name is Giulio MazariniBorn in Abruzzo in 1602 to a family whose rise is recent (his father was indented to the constable of the kingdom of Naples), a lawyer by training he first made a career as an officer in the Pope's armies. Having distinguished himself by his formidable intelligence, he became one of the most prominent diplomats of the Holy Father. It is through this that this handsome refined man, who has repeatedly tried to prevent war between the Catholic powers of the Bourbons and the Habsburgs, is recruited by his mentor: Cardinal Richelieu. The latter will make him his gray eminence and grant him naturalization.

Mazarin is therefore a priori a "creature From Richelieu, or his client. Nevertheless, the handsome Jules, who knows how to spare himself several options, maintains excellent relations with the queen. Between the partisans of the war against Spain (that is to say the party revolving around Richelieu) and those of peace (of which the Queen was a time a figure), Mazarin acts as an intermediary. And then beyond the political maneuvers there is a certain attraction between Anne and Jules ...

As the long reign of Louis XIII comes to an end, while the former opponents of Richelieu are gradually returning to court, the young Louis Dieudonné is living his first years. Often frightened by his father (who is very angry about it), the little dolphin, on the other hand, maintains a close relationship with his mother. It must be said that she takes great care of him and does not miss an opportunity to instill in him strong moral values.

Anne, worthy heir to her grandfather Charles V, has great ambitions for her son, whom she already sees as a sovereign with undivided authority. The young Louis therefore learns very quickly to situate his rank and to despise those who might challenge him. The queen who was in her time the ally of these "Great "So jealous of the authority of the monarchs has become his son's worst enemy.

This authoritarian and centralizing conception of the monarchy can only suit little Louis, who shows a certain pride. Nevertheless, it is said of him that he is a graceful, serious child (it is sometimes said too serious) able to master himself. He maintains a serene relationship with his younger brother: Philippe future Duke of Orleans.

The Regency of Anne of Austria

On May 14, 1643, Louis XIII, this father who frightened his son so much, ended up dying at the end of a long agony. "The king is dead, long live the king. For the Greats, for all opponents of Richelieu's policy, it seems the time has come for revenge. Great will be their disappointment, Anne of Austria, now regent, will continue in her own way the policy of her late husband and the cardinal.

After having maneuvered smoothly with the Parliament, formerly belittled by Richelieu, Anne appointed Jules Mazarin as principal minister. It is the beginning of a political couple that has marked the history of France. Jules and Anne have many things in common, especially that of both being foreigners by birth.

The future of the kingdom of France is thus in the hands of a Spaniard and an Italian who share the same ambition: to protect and maintain the authority of the young Louis XIV. If they were certainly not lovers (it would be wrong to underestimate the power of the queen's moral and religious code) Anne of Austria and Mazarin complement each other admirably. To the will and impetuosity of the regent, Mazarin brought his subtlety and diplomatic skills.

The beginnings of the regency appear to many French people as a blessed period. Five days after the death of the King the French troops led by the Duke of Enghien (Louis II of Condé) won a resounding victory over the Spaniards at Rocroi. The kingdom is now safe from invasion. The atmosphere of conspiracy, suspicion and repression of the Richelieu years is followed by an air of "freedom". The Greats sincerely believe their time has come and hope for a return to a balanced monarchy, where the monarch would de facto share his authority with the nobility.

It won't take long for them to realize that Anne of Austria's political agenda is at odds with their views. Soon the first conspiracies against the regent and the cardinal began. Mazarin, who was considered by many to be weak, does not hesitate to quell these disturbances and for a time calm seems to have returned. However, the situation in the kingdom does not bode well. The war continues to swallow up huge sums of money, the tax burden is draining the countryside which often revolts, indebtedness and corruption become widespread.

It must be said that France at the time was still a patronage society where the monarch did not have a real administration. Whether for the collection of taxes, the maintenance of infrastructure, the conduct of war, he must have recourse either to the great nobility or to office holders who often put their own interests above that of the King. On the other hand, the structural weakness of the old regime tax system favors speculation and the emergence of "finance people With formidable power.

On the social and political level, the kingdom of France is therefore divided, fragmented. The Great rely on their clienteles who themselves constitute clienteles of lower ranks with changing loyalties. At the same time, office holders and members of Parliament play their own sometimes chaotic political score. Finally the people, very diverse, from the bourgeois of Paris to the peasants of Cantal rallied various factions at the will of the "popular emotions »(Riots, revolts).

Nevertheless, all of them confusedly share this desire to bring the kingdom back to the "right path", that of a monarchy tempered by intermediary bodies, devoid of permanent fiscal pressure. This "first liberalism", opposed to the nascent "absolute" monarchy, dreams of a return to a golden age that ultimately will never have existed. Between this dream and the strengthening of the Bourbon monarchy there is a contradiction that can only be resolved by confrontation.

But the young King is far removed from these political considerations. Raised as is customary by women until the age of seven, he then entered the male world. His education was entrusted to Mazarin. This education will be neat, solid. Louis learns Latin, ethics, but also history, mathematics and Italian. However, the Child King is not a studious student and prefers many other activities.

Like his father, he is primarily a physical exercise enthusiast. Hunting, horse riding, fencing and war games punctuate his daily life. But he is also a boy with great artistic sensitivity. If he doesn't shine on the guitar or the lute, he is an excellent dancer. The King dances again and again, nourishing a boundless love for the art of ballet.

The Fronde, at the origin of the Sun King project

The carefree childhood of this king of dance will hardly last. He's going to have to engage in a whole different kind of ballet. The Fronde, a revolt that has been brewing for years, is about to explode. This event that Jean-Christophe Petifils qualified for "greatest French political catastrophe of the 17th centuryth century »Will have a considerable impact on the political maturation of Louis XIV. To understand the Fronde is to understand the Sun King's project.

The Slingshot this name first evokes a child's play, a childish and frivolous occupation. Frivolous it is and it must be noted that it does not offer a guiding idea, a clear line. Besides, there is not a Fronde but Foundations. These typical Baroque movement (s) offer (s) a chaotic spectacle where quarrels and passions count as much as political calculations. This is not the Revolution dress rehearsal of 1789 but the last act of a medieval play.

As we have seen, the political line of Anne of Austria and Mazarin goes against the wishes of various players in Ancien Régime society. If the great, the second nobility where Parliaments often have divergent interests, they can find themselves in their opposition to nascent absolutism. To this internal opposition is combined the pressure generated by the war and skillfully fueled by Spain.

At the beginning of 1648 Paris was in turmoil. The Parliament and the bourgeoisie of the city are outraged by Mazarin's maneuvers. The cardinal minister, anxious to replenish the royal coffers, is increasing the sale of new offices, which devalues ​​the value of those held by parliamentarians. On the other hand, it increases the tax burden against parliamentarians and the Parisian bourgeoisie who until then paid little tax.

As a result, Parliament refuses to register several tax edicts and intends to conduct a showdown against Mazarin. The regent, who felt personally humiliated, must, however, accept significant concessions in order to avoid a revolt in Paris. In April the sovereign courts will even feel strong enough to impose on the monarchy a charter of twenty seven articles which establishes the Parliament as a legal counterweight.

The regent and Mazarin seem to have lost the game but are really just trying to buy time. On August 21 Louis II de Condé won another victory against the Spaniards in Lens. His army is therefore free to put down a possible rebellion. Mazarin takes advantage of the celebrations of this victory to arrest several leaders of the Parliamentary Fronde. These arrests immediately cause serious riots and the city bristles with hundreds of barricades.

The regent who had to keep a low profile first realizes that the royal family is at the mercy of the rioters who are the armed wing of Parliament. At the beginning of September, she made her children and Mazarin leave Paris, then joined them while recalling Condé's troops to the capital. At this news, Paris rises once again and Anne of Austria, who wishes to avoid a civil war, entrusts Condé with the mission of negotiating with the rebels. An agreement is finally reached, Mazarin and the regent had to pretend once again to capitulate in the face of parliamentary demands.

The little king who is only ten years old may not understand the complexity of the situation, but he understands two things. One: parliamentarians are an obstacle to the proper functioning of the monarchy, two: the Prince de Condé has benefited greatly from the crisis. This ambitious prince, one of the best generals of his time, has nothing but contempt for the young King. Conde would see himself as a lieutenant general of the kingdom, in any case for the moment he knows himself indispensable to the regent.

The agreement between Parliament and the monarchy (said Saint Germain Accord) was doomed to shatter. Condé's troops (German mercenaries in reality) remained stationed in Ile de France and the Queen only dreamed of fleeing again. Anne of Austria, who first endorsed Mazarin's conciliatory and torturous strategy, has come to the conclusion that only a showdown can save the authority she intends to bequeath to her son.

On the night of January 5 to 6, 1649, the royal family left Paris in the greatest secrecy for Saint Germain en Laye. While Parliament condemns Mazarin to banishment, Condé's troops besiege the capital. In front of him the rebels gave the command to his own brother the Prince of Conti. Conti is not the only one "Tall That the rebels can count on. Besides his sister the Duchess of Longueville, we find alongside the slingers the Dukes of Elbeuf, of Beaufort, the Prince of Marcillac... in short, the elite of the nobility of France.

Either way, Condé retains the initiative and defeats all attempts by the rebels to break the siege. Even the troops of the viscount of Turenne (then at the head of the best French army), spent for a time on the side of the Fronde, are defeated, their loyalty having been bought at a gold price by Mazarin.

The cardinal nevertheless believes that the conflict should not continue for too long. He knows that the Frondeurs have Spanish backing and that France cannot afford the luxury of civil war. On the other hand, news from England of the execution of King Charles I encouraged him to seek a negotiated solution. So once again a lame compromise (the peace of Saint Germain) is signed on 1er April 1649 (sic.)

Condé vs. Mazarin

In return for the rescinding of Mazarin's ban on banishment, the rebels have all been granted amnesties and are therefore free to resume their plots. Only Condé emerges strengthened from this crisis which made him the most powerful prince of France. A power that he intends to enjoy and without hindrance.

He therefore poses as a rival to Mazarin, whom Anne of Austria refuses to disavow. It is therefore logical that Condé is gradually approaching the Frondeurs whose leaders are none other than his brother and sister! On January 18, 1650, on the occasion of a royal council, Condé, his brother the Prince de Conti and the Duke of Longueville (ie Condé's brother-in-law) were arrested by order of the regent. Anne of Austria has resolved, again, to confrontation ... the consequences will be catastrophic. The arrest of the princes will indeed provoke the revolt of their clienteles in the provinces.

The Duchess of Longueville destabilizes Normandy, Turenne agitates the north of France (with the support of Spain), the West is subject to the influence of the Dukes of Bouillon and the Prince of Marsillac, Bordeaux revolts. The worsening military and fiscal situation in the kingdom pushes Mazarin to yet another compromise peace. To negotiate with the rebels, the cardinal this time resorted to the service of Gaston d´Orléans the king's uncle… big mistake.

In fact Gaston d´Orléans, still so little inspired in political matters, nourishes a certain sympathy for the rebels. He will therefore gradually rally to their theses and on February 2, 1651 openly proclaimed himself against Mazarin, the ultimate revenge on Richelieu's heir. Gaston was then supported by the Parliament of Paris and by clients of the Great. Mazarin has long been the subject of an unprecedented smear campaign (the famous Mazarinades) sees his salvation only in flight and takes refuge in Germany. The regent and the young king become hostages of the Frondeurs.

During the night of February 9 to 10, 1651 the Palais-Royal was taken over by the rebels. They believed (rightly) that Anne of Austria was also going to flee. In order to avoid a riot, the Queen will be forced to let the people parade into the bedroom of the young Louis XIV who is pretending to sleep. Tragic and humiliating night which will mark the Sun King forever.

1651 should nevertheless be a glorious year for this young king with a pleasant physique and good presence. In fact, it is at the age of 13 that, according to custom, the kings of France become adults. But when by this radiant September 7 he officially takes the head of the kingdom he is still far from being able to reign.

The country is in fact ruled by the Anne of Austria-Mazarin couple, through constant and passionate correspondence. But unrest reigns, the Princes who are tearing between them have also quarreled with the Parliamentarians and the prospect of a meeting of the States General further disturbs the situation.

Condé, who is finally tired of biding his time, decides to make an agreement with Spain to finance his takeover. At the beginning of the fall of 1651 we therefore had a kingdom divided between a royal camp (Anne of Austria, Louis XIV and Mazarin soon returned from exile), a parliamentary camp (with Gaston d'Orléans at its head ...) and that by Condé. The civil war, which has never completely ended, is starting again. The royal troops who can now count on the services of Turenne (definitely angry with his rivals from the Condé family) engage in a fierce duel with the Condean army and ravage the Ile de France.

In the end, running out of options, Condé helped by Gaston’s daughter of Orléans la Duchess of Montpensier manages to find refuge in Paris. Deciding to settle accounts with the Parliamentarians he made reign terror in the city. By this policy he loses all support from the notables and ends up being forced to flee France for Brussels where he will henceforth put himself at the service of Spain.

Lessons from the Fronde for Louis XIV

On October 21, 1652 Louis XIV returned to Paris. The capital he had left 13 months earlier gave him a triumphant welcome. Paris the insolent, Paris the rebel, Paris the rebellious has finally become disgusted with its own revolt and throws itself at the feet of the victor. Like the rest of the kingdom, she aspires only to the restoration of order and peace. The Fronde, this crazy civil war will therefore have served no purpose.

But what a disaster for the kingdom of France! Ruins of public finances, famines, devastation of all kinds ... the French population has grown from 20 to 18 million inhabitants. The young king who has known fear, flight and humiliation is well aware of the gravity of the situation. Such an experience could only strengthen his horror of insubordination and his thirst for unified, absolute power. From this revolt of social bodies, from this frenetic and chaotic agitation of the princes, from this triumph of cupidity and spinelessness, Louis XIV drew a formidable lesson. He will be a king of order ... or he will not be.

The triumphant return ofLouis XIV in its capital in 1652 should not however make us forget the fact, that the policy of the country remains largely that thought by Mazarin. Between 1653 and 1660 the latter will endeavor (together with the king and his mother) to gradually stifle the ferments of contestation of royal power that may still exist. However where Richelieu would have used the strong way, his successor prefers to use tortuous maneuvers.

Thus the Italian cardinal, a connoisseur of public relations, makes perfect use of Louis' talent for representation. The King, whose presence impresses, is frequently shown to the people, to the armies, to the ambassadors, all according to a carefully thought out plan. Louis, whose authoritarian character we know, understands that in politics he is still the pupil of his prestigious minister and devotes himself with good grace to this 'communication campaign' (to fall into anachronism) settled with great blows of ballets and triumphant entries.

Mazarin's triumph

At the same time as this enterprise of seduction, Mazarin tended to strengthen the monarchy's hold over the provinces. Thus he generalized the system of intendancy and subjected the holders of offices in the provinces to stricter control. It was also during these years that the cardinal-minister strengthened his own clientele, thereby weakening those of the Great.

In addition to this affirmation of the central authority vis-à-vis the Provinces (which was not without resistance) Mazarin is working to redress the kingdom's fiscal situation, which had been damaged by the Fronde. It must be said that this goes hand in hand with a policy of personal enrichment without precedent in Europe. In these times, one hardly distinguishes the fortunes of the rulers and the coffers of the State and Mazarin abuses this confusion. Always at the mercy of disgrace, he displayed a veritable speculative frenzy, accumulating an immense fortune. In this enterprise, he is admirably assisted by his stewardJean Baptiste Colbert, promised a bright future.

The last challenge that Mazarin faces, that of Jansenism: religious doctrine deeply questioning the relations between divine grace and human freedom. Without going further into theological details, we can specify that Jansenism is very successful in France, especially within various monastic communities, including the famous abbey ofRoyal Port. The Jansenists by their attachment to freedom of conscience and their demanding morality insidiously question obedience to established powers. For this reason they must face both the hostility of the Pope and the Monarchy, which will earn them much support within circles both Gallicans and opposed to the absolute monarchy.

It was during these years when Mazarin tried to assert himself in the face of social elements (Parliaments, provincial office holders, Jansenist circles) which slowed down the march of royal absolutism that Louis XIV really learned the profession of King. This young man is not very intellectual. Rather, he exhibits a slow and methodical mind, which is explained in particular by his taste for concealment. Louis remains the King of dramatic events, which means those around him anxiously watch out for the slightest reaction.

Enigmatic Sphinx whose favorite answer is "I will see », He speaks little and often acts in a pragmatic manner. Nevertheless we know him emotional outbursts and a constant desire to please. In the end, very shy like his father, he takes pleasure in the role of an impassive monarch sometimes quite removed from his private personality.

A question which naturally brings us to that of his loves. Louis is constantly confronted with temptation by the characteristics of court society and sometimes gives in to it. His first great emotion will remain Marie Mancini, a niece of Mazarin whom he met in 1658. The young Italian is a fascinating personality, cultivated and endowed with a sharp mind. Passionate about art and music, she will have a clear influence on Louis in these areas.

The passion that unites Marie Mancini and Louis, however, thwarts the European policies of Mazarin and Anne of Austria. Let us not forget that then the war against Spain continues and it is high time to end it. With the brilliant victory of Turenne at thebattle of the dunes (June 14, 1658) on Condé's Spanish army, Flanders was at the mercy of French troops. But here it is: once again the money is lacking and the rivalry with England and the United Provinces (Netherlands) is already emerging. Franco-Spanish peace, according to the custom of the time, involves a dynastic marriage between Louis and the Infanta of Spain:Marie Therese.

While the peace negotiations are continuing in Madrid in Paris, Louis fully lives his romance with Marie, who is therefore showing disproportionate ambition. The Italian would see himself as queen and between his love for her and the necessities of the time Louis hesitates, often yielding to the whims of his beloved. Reason and pressure from Mazarin and Anne of Austria will win out in the end, and the king agrees to marry Marie-Thérèse.

This marriage and the famousTreaty of the Pyrenees which accompanies it constitute, without doubt, the triumph of Mazarin. France came out strengthened and gained Roussillon, part of Cerdagne and Artois; as well as various strongholds and concessions from the Duke of Lorraine, whose state control is of strategic value for the maintenance of the French presence in Alsace.

However, it should not be concluded that this peace had to be lasting. The marriage of Maria Theresa was accompanied by the payment of a dowry of 500,000 gold crowns, which Spain could not afford to pay. There is a Casus-Belli in the making. In any event, in August 1660, Paris welcomed the royal spouses on the occasion of a triumph which marked the popularity of Louis and the strengthening of royal authority.

We cannot say that the King was infatuated with his wife, but the latter is unfailingly faithful and very much in love with her husband. Louis XIV lived his separation from Marie Mancini painfully, but he nonetheless drew an essential political lesson: a king could not put his feelings before reason of state. We will never catch him showing himself subject to the whims of a woman, however fascinating she may be.

Colbert versus Fouquet

On March 9, 1661, Cardinal Mazarin at the height of his power died of a long illness. Public opinion will not mourn someone who in his last months has shown himself to be more despotic and corrupt than ever, despite the immense services he has rendered to the kingdom.

After the death of Mazarin, Louis XIV becomes king, fully. Many wanted to see the beginning of his "personal reign" ... It is only right that the King innovates by abolishing the post of Prime Minister (it is even his first decision) and by officially ensuring the conduct of affairs, to everyone's surprise. . However, he is still relatively inexperienced and must assert his authority. To do this, it is necessary for him to symbolically mark his beginning of reign by a break with the Mazarin era, and as often this break requires a victim: it will beNicolas Fouquet.

At 46, this offspring of a prestigious family of dress (who even invented a King of Scotland ancestor ...) was a key figure in the French political system. Zealous agent of the monarchy during the Fronde (he was then Attorney General of Parliament), in 1653 he became Mazarin's superintendent of finances. He was therefore one of the essential players in French fiscal and financial policy between 1653-1661. Well introduced to the circles of speculators and brokers, he will succeed in ensuring the financial survival of the kingdom (a feat) at the cost of often dubious maneuvers.

Like Mazarin, he did not neglect to take advantage of his status to enrich himself and quickly fell into corruption (which, it should be noted, was widespread at the time). A brilliant mind, Fouquet is a cultivated patron who does not hesitate to sponsor the greatest artists (ScarronMoliereFountainThe VauxThe brown andOurs for the most famous) and above all to display its success. A success just as insolent as its magnificent castle ofVaux-le-Vicomte… A success which earned him many jealousies.

Indeed Fouquet annoys by his many conquests and his ostentatious way of life (which is also a necessity of his function) and very quickly counts many enemies including in the foreground: Jean Baptiste Colbert.

We have often drawn a portrait of Mazarin’s trusted man that is the opposite of that of Fouquet. A l’exubérance et la prodigalité du surintendant on a opposé la sobriété et la rigueur de cet « homme de marbre », le « Nord » comme le surnommaitMme de Sévigné. Ce serait pourtant oublier que tout comme son rival, Colbert est un représentant typique du système mis en place par Mazarin. Contrairement à l’image que voulurent donner de lui les historiens radicaux de la IIIème République, il n’est pas réellement un exemple de probité.

Mais Colbert a pour lui de maitriser mieux que personne les rouages des montages financiers de l’ère Mazarin. Il dispose d’une connaissance très étendue des diverses manœuvres de son rival, qui a eu la grande maladresse de faire armer plusieurs places fortes par excès de prudence. Enfin Colbert en technocrate zélé et fidèle a su obtenir l’attention et l’estime du Roi.

Dans son testament Mazarin avait mis en garde Louis XIV contre le surintendant, qui bien que compétent lui semblait trop ambitieux. Le Roi en pris bonne note et chargea Colbert, nommé intendant des Finances, de se pencher sur les affaires de Fouquet. Au-delà de la rivalité de personnes, on notera que les deux ministres s’opposaient sur la méthode à employer quant à la conduite des affaires. Colbert en esprit méthodique penchait pour une rationalisation du fonctionnement de l’état, ce qui était du goût du Roi inquiété par les expédients dont Fouquet était coutumier.

Des investigations de Colbert résulteront une cabale, faite de sombres manœuvres politiques et juridiques qui aboutiront à la chute du flamboyant surintendant. Au terme de nombreuses péripéties et d’un procès politique truqué de 3 ans, Fouquet sera reconnu coupable de péculat (détournement de fonds publics) et condamné au bannissement en décembre 1664. Il sera conduit au donjon de Pignerol où il mourra quinze ans plus tard.

Avec la chute de Fouquet et de son clan, Louis XIV a mis à bas de manière publique et retentissante l’un des symboles du système politico-financier mis en place sous Mazarin. Cette rupture radicale a pour effet de lui donner les coudées franches pour réformer le fonctionnement de l’état monarchique. C’est là un « coup de majesté » qui a valeur de symbole et ce malgré les oppositions qu’il put soulever dans le pays.

Fouquet déchu, Colbert nommé Contrôleur général des Finances semble à priori triompher. Il est ainsi chargé du développement économique de la France et possède une grande marge de manœuvre pour mettre en place sa politique. Sa clientèle et son clan occupent des une place importante à tous les niveaux du royaume.

Néanmoins Louis XIV prend bien garde de ne pas lui laisser trop de pouvoir. Voulant rompre avec la domination d’un seul ministre initiée par Richelieu, il favorise l’émergence d’un clan rival de celui de Colbert : Les Tellier-Louvois. Cette famille sera au cœur du développement militaire français de l’époque, Colbert se réservant l’expansion navale et coloniale. Le Roi Soleil avait fait sienne cette maxime : « Diviser pour mieux régner ».

De la Guerre de Dévolution à la Guerre de Hollande

On aurait pu penser que le royaume désormais mûr pour des réformes politiques de grande ampleur, Louis se serait contenté du statu quo sur le plan européen. C’était sous estimer le désir ardent de s’illustrer du jeune Roi.

De plus si Louis XIV, ne recherche pas à mettre en place une monarchie universelle (le thème solaire qui lui est associé, ayant plus vocation de propagande interne) il n’en est pas moins conscient de la fragilité de la situation géopolitique de la France. Cette dernière est toujours à la merci d’invasions (notamment au nord et à l’est) il est donc essentiel d’obtenir des frontières plus aisément défendables (le fameux pré carré). De telles prétentions couplées à l’imprévisibilité du Roi effraient l’Europe. Face à une Espagne déclinante et à un Saint-Empire plus divisé que jamais, la France première puissance démographique d’Europe fait figure d’ogre.

A la mort du roi d'Espagne Philippe IV en septembre 1665, Louis XIV réclame à Madrid au nom de son épouse divers places de l’actuelle Belgique ainsi que la Franche-Comté. Il s’agit là de territoires censés compenser la dot qui ne fut jamais versée après son mariage avec l’Infante Marie-Thérèse. Le Roi de France habilla ses revendications d’un principe juridique (douteux) dit « droit de dévolution. » Lorsque les exigences françaises furent rejetées par l’Espagne en mai 1667, Louis XIV se mit immédiatement en campagne.

On constatera que cette guerre fut habilement préparée par Le Tellier (assisté de son jeune fils, le marquis de Louvois). La France qui profite alors des premières retombées économiques du volontarisme économique Colbertien, peut consentir un grand effort financier pour sa préparation militaire. En plus d’aligner des armées nombreuses et bien pourvues, elle dispose d’excellents chefs tels que Turenne et Condé. Avec la marine renaissant sous l’impulsion de Colbert, le royaume possède le premier et meilleur outil militaire d’Europe.

Cette guerre sera pour l’époque une guerre éclair. Commencée en mai 1667 elle s’achève à peine un an plus tard au traité d’Aix la Chapelle. Louis XIV qui a participé personnellement aux campagnes (et mis plusieurs fois sa vie en danger au point d’excéder Turenne) n’a cependant pas obtenu la victoire qu’il souhaitait. Certes il parvient à annexer de nombreuses places au nord (bientôt fortifiées parVauban), mais la frontière en résultant est encore difficilement défendable.

Le Roi de France a été opté pour la modération notamment parce qu’il estime que l’effondrement final de l’Espagne n’est plus qu’une question d’années. En effet l’héritier de Philippe IV : Charles II est un être chétif et maladif, affligé d’un nombre impressionnant de tares congénitales. On pense sa mort prochaine et Louis XIV, comme l’empereur Léopold à Vienne, se prépare à se partager son héritage. Enfin l’ambitieux roi de France projette déjà sa prochaine guerre, celle qui le verra envahir les Provinces-Unies (Pays-Bas actuels)…

La Guerre de Dévolution a achevé de convaincre de nombreuses cours européennes que le Royaume de France possédait des visées hégémoniques sur le continent. Ainsi en janvier 1668, la Suède, les Provinces-Unies et l’Angleterre se sont alliées pour freiner l’expansion française aux Pays-Bas espagnols. Louis XIV sait que cette coalition tient pour beaucoup à l’activisme des néerlandais (et surtout à celui du futur stathouder Guillaume d’Orange). Les marchands hollandais (les Pays-Bas sont à l’époque la première puissance commerciale d’Europe) redoutent la présence française au sud de leurs frontières et prennent ombrage des prétentions coloniales et navales de Colbert.

Néanmoins ce dernier est opposé à tout conflit avec les Provinces-Unies, estimant qu’il faudrait d’abord renforcer l’économie nationale. D’autres ministres du Roi-Soleil pensent eux qu’une guerre en Hollande ne cadre pas avec le grand projet géopolitique d’alors : à savoir le démembrement de l’empire Espagnol. Mais Louis XIV, frustré par le résultat mitigé de la guerre de Dévolution et conforté par l’optimisme de Turenne et Louvois finit par se décider pour l’épreuve de force. Il faut dire qu’il a alors remporté un beau succès diplomatique en retournant le roi d’Angleterre Charles II contre les Hollandais, ce à grand renfort de subsides.

Le 22 mars 1672 la flotte anglaise attaque un convoi hollandais au large de l’Ile de White, le 6 avril suivant la France déclare la guerre aux Provinces-Unies. L’offensive qui aurait du être un jeu d’enfant, se révèle bien vite un casse tête pour les Français. Certes les places ennemies tombent les unes après les autres, mais le 20 juin les néerlandais rompent leurs écluses et provoquent l’inondation du pays.

Les troupes françaises s’embourbent dans une campagne harassante, faisant face à une résistance acharnée menée par Guillaume d’Orange, le nouveau stathouder. Peu après l’empereur Habsbourg décide de se joindre au combat contre les Français et entraine à sa suite le Brandebourg. Les troupes françaises sont alors contraintes de reculer et d’adopter une posture plus défensive. L’année suivante l’Espagne se rallie à laGrande Alliance de La Haye. De locale, la guerre est devenue européenne…elle va durer encore 5 longues années.

Face à une coalition d’ampleur inédite, les forces françaises vont offrir une prestation plus qu’honorable et ce sur tous les fronts, à terre comme en mer. Le conflit est acharné, cruel même et les troupes françaises commettront de nombreuses exactions en Hollande mais aussi au Palatinat.

Sur le pan intérieur, la situation se dégrade peu à peu. Les excédents financiers du début du règne ne sont plus possibles et Colbert se voit contraint de recourir à des acrobaties financières que n’aurait pas renié Fouquet…La pression fiscale qui en résulte conjuguée à la hausse du coût des produits de première nécessité vont provoquer plusieurs révoltes populaires principalement en 1674-1675.

Louis XIV malgré sa volonté d’obtenir un terme favorable à cette guerre accepte des pourparlers lorsque l’Angleterre finit par se rapprocher des Hollandais. Ces négociations initiées dés 1677 seront d’une grande complexité au vu du nombre de belligérants impliqués. Elles sont de plus menées en parallèle avec les offensives françaises du début de 1678, à l’occasion desquelles les Pays-Bas espagnols sont partiellement conquis. Avec les troupes françaises devant Anvers, les Provinces-Unies sont à la merci de Louis XIV. Ce dernier entame donc la phase finale des négociations en position de force.

Louis le Grand

Thetraité de Nimègue (août 1678) qui en résulte vaudra au Roi de Force son surnom de « Louis le Grand ". Il peut en effet apparaitre alors comme le grand vainqueur de cette guerre, une manière d’arbitre de l’Europe. La France qui a su défaire une coalition imposante obtient des Provinces-Unies qu’elles autorisent le culte catholique et de l’Espagne : la Franche-Comté, le Cambrésis, une partie du Hainaut et la partie de l’Artois qui lui manquait. De l’empereur et duc de Lorraine, Paris obtient des concessions et quelques places fortes stratégiques. Les frontières françaises atteignent désormais le Rhin, l‘encerclement du royaume par les Habsbourg est brisé.

Ce triomphe (inespéré au vu de la situation en 1674) ne doit cependant pas masquer les faiblesses de la position française. Le royaume a lourdement souffert du fardeau de la guerre, les finances sont au plus mal. Le conflit a d’autre part condamné à l’échec les tentatives d’expansion commerciale et coloniale voulues par Colbert, tout comme il a empêché la modernisation économique du royaume. Les conséquences à long terme en seront dramatiques.

De plus il faut souligner que les Provinces-Unies ont sauvegardé leur territoire. Guillaume d’Orange dispose toujours d’un redoutable pouvoir de nuisance. Enfin le comportement des troupes françaises a retourné l’opinion de nombreux états allemands contre Louis XIV, désormais décrié comme un despote sanguinaire. Quoi qu’il en soit, en 1678 le Roi Soleil est au zénith d’une gloire pour jamais associée à Versailles…

Plus que beaucoup d’autres entreprises le projet Versaillais est associé au nom de Louis XIV. Il évoque à la fois le raffinement d’une société de cour parvenue à un extrême degré de sophistication mais aussi de sombres intrigues et des dépenses somptuaires qui pesèrent lourdement sur le destin du Royaume. Qu’en était-il en réalité ? Pourquoi Louis décide t-il au cours des années 1670 (la décision fut semble t-il définitivement prise en 1677) de fixer la cour àVersailles ?

Si sa relative méfiance par rapport à l’agitation Parisienne joue un rôle dans cette décision, rappelons-nous les frayeurs de la Fronde, nul doute que pour le Roi Soleil le départ du Louvre est un moyen d’imprimer sa marque dans l’Histoire de France. Passionné d’architecture et d’ordre, voulant plier la nature à sa volonté tout comme les hommes, la transformation d’un modeste relais de chasse en un vaste complexe curial est un acte éminemment politique. A bien des égards il signifie le passage de l’âge baroque, violent et chaotique à l’âge classique, qui se veut raison et unité.

Le Château de Versailles, symbole du règne de Louis XIV

Tout au long du règne, Versailles sera un immense chantier où travailleront jusqu’à 36 000 personnes. Le Roi participe largement à la conduite des travaux et s’entoure des meilleurs artistes de son temps. Ainsi Jules Hardouin-Mansart, chargé de diriger les travaux d'agrandissement et d'embellissement du château de Versailles à partir de 1678, et qui fut à l'origine de la création de la galerie des Glaces. On estime que la construction de Versailles représente, l’équivalent de 3 à 4% des dépenses annuelles de l’Etat, ce qui est à la fois considérable mais moins ruineux que ce que l’on a pu affirmer. Sans compter que ces dépenses constituent un investissement politique précieux.

Si Versailles va permettre de fixer la grande aristocratie au sein d’un système où le Roi exerce un contrôle renforcé, c’est aussi un moyen de promouvoir l’excellence de l’art et de la culture française dans l’Europe tout entière. Ainsi la cour Versaillaise devient-elle rapidement la grande référence pour les souverains Européens, qui n’auront de cesse de s’en inspirer.

Au sein de cette nouvelle cour, Louis incarne largement sa propre idée de la monarchie. La cour du Louvre des années 1660-1670, rappelait encore à bien des égards celle de Louis XIII. Il ne faut pas oublier non plus qu’elle restait aussi tributaire des fréquents voyages du Roi, tout comme les ministères. A Versailles l’ordre s’impose selon les conceptions mécanistes de l’époque. Tout gravite autour du Roi, astre et repère des courtisans. Louis XIV va mettre en scène sa vie, comme peu de souverains avant lui, avec un sens inné du spectacle. Un cérémonial élaboré rythme sa journée, qu’il s’agisse de son lever (à 7 heures 30 chaque jour), sa toilette, ses besoins naturels (accompagner le Roi lorsqu’il est à la chaise percée est un insigne honneur !), ses repas ou son coucher.

A Versailles, la principale préoccupation des courtisans reste l’étiquette et les nombreux conflits d’égo qu’elle peut entrainer. Louis saura en user avec un art consommé pour maintenir la noblesse dans un état de tension et de dépendance permanente. Poussés à tenir leur rang, les courtisans bien vite endettés, représentent d’autant moins une menace que leur présence à Versailles affaiblit leur influence en Province. C’est ainsi qu’à l’instar de nombreux auteurs l’on peut parler de véritable ‘domestication de la noblesse’. Noblesse qui ne justifie plus son rang et ses privilèges que par le service du Roi, à la cour ou sur les champs de bataille.

Néanmoins le système Versaillais, dont le maintien exige de constants efforts de la part du Roi, connait ses côtés sombres. Un tel rassemblement de puissants, aiguillonnés par la jalousie et la constante recherche de la faveur du Roi ne peut que devenir un lieu d’intrigues. Ainsi le scandale de l’affaire des Poisons (1679-1680), qui implique de très hauts personnages (comme la duchesse de Bouillon) rappelle que la vie du Roi et celle de ses proches reste à la merci de complots. Complots en partie motivés et favorisés par la vie sentimentale agitée de Louis.

Marié à la sage et prude Marie-Thérèse, Louis en a eu six-enfants dont un seul parviendra à l’âge adulte : Louis de France dit le Grand Dauphin. Le Roi ne se satisfait pas de cette relation conjugale terne et entretient diverses amours (les tentations ne manquent pas) adultères. On retiendra notamment parmi ses maitresses, sa belle sœur Henriette d’Angleterre ou encore la délicieuse Louise de la Vallière (qui lui fera cinq ou six enfants), mais surtout Madame de Montespan andMadame de Maintenon.

Madame de Montespan fit irruption dans la vie de Louis au cours de l’année 1666. Cette marquise ravissante dotée d’un esprit vif, fut pour beaucoup dans la prise de confiance en soi d’un Roi jusque là encore gauche et mal à l’aise avec les femmes. Odieuse avec ses rivales et bien décidée à conserver le Roi pour elle, la Marquise de Montespan donnera à Louis quatre enfants qui parviendront à l’âge adulte. Parmi eux, ses deux fils fils (le Duc du Maine et le Comte de Toulouse) joueront un rôle politique important. La relation passionnée et sensuelle qui unissait Louis et Mme de Montespan, est à certains égards révélatrice de l’éloignement du Roi par rapport à la religion. Malgré les sermons de Bossuet et le conformisme catholique du temps, Louis parvenu à la quarantaine restait l’esclave de ses sens.

Ce fut son dernier et grand amour qui le ramena à la Foi, ce qui ne fut pas sans conséquences politiques. Pour élever ses enfants, la Marquise de Montespan avait porté son choix sur Françoise d’Aubigné, veuve de Scarron un poète libertin. Intelligente et pieuse, sans pourtant renoncer aux plaisirs de l’amour, la veuve Scarron s’était fait remarquer pour son bons sens et son esprit. Sa fonction d’éducatrice des bâtards royaux lui permit de rencontrer le Roi. Ce dernier tomba progressivement sous le charme de celle qu’il fit marquise de Maintenon. Au-delà de la relation charnelle qui va les unir, existe entre eux une grande complicité intellectuelle, Françoise étant à même d’être une confidente compréhensive mais ferme pour le Roi.

Elle jouera ainsi un rôle de conseillère officieuse et ne sera pas pour rien dans le rapprochement du Roi avec les cercles dévots. Un retour à la foi, que marquera leur union secrète après la mort de la Reine et dont on ignore encore la date exacte (1683 ou 1688 ?).

De la révocation de l’Edit de Nantes à la Succession d’Espagne

Egaré dans le péché (selon les conceptions du temps) jusqu’au début des années 1680, Louis revenu à une pratique plus régulière de la religion catholique va se rapprocher peu à peu des options du parti dévot. Il ne faut cependant pas simplement y voir, l’acte d’un homme vieillissant (et à la santé de plus en plus fragile) mais aussi la décision longuement réfléchie d’un Roi qui ne cesse de repenser le rôle de la France en Europe. Les années 1680 sont celles de l’affirmation d’un bloc Protestant (Provinces-Unies puis Angleterre) rival de Paris, mais aussi d’une opposition renouvelée avec les Habsbourg dans la perspective de la succession d’Espagne.

Louis XIV a pour intérêt d’incarner le renouveau catholique afin de légitimer ses entreprises internationales. On le sait cela se traduira notamment, par ce que l’on cite souvent comme l’une des plus grandes fautes de son règne : la Révocation de l’Edit de Nantes. Cette décision est le résultat d’un long processus entamé sous le règne précédent et qui vise à mettre fin à l’exception religieuse française. En effet la France est l’un des très rares états d’Europe où cohabitent officiellement deux religions. Une situation mal vécue par Louis qui y voit une entrave à l’unité du Royaume et un danger politique potentiel. En effet il n’est pas sans ignorer que les rivaux protestants de la France (et au premier chef Guillaume d’Orange) répandent leur propagande au sein des milieux huguenots et y comptent un certain nombre d’alliés.

Louis entend parvenir à la fin du protestantisme dans son royaume, par la contrainte et le prosélytisme. Les grands nobles protestants sont poussés à la conversion, les huguenots les plus modestes se voient forcés d’héberger des soldats, ce qui donnera lieu aux terribles dragonnades. En 1685 l’ultime pas est franchi, lorsque l’Edit de Fontainebleau est proclamé. La Religion Prétendue Réformée (RPR) est interdite, le Royaume redevient un état où un seul culte est autorisé : le culte catholique.

Si un certain nombre de protestants de convertissent, de nombreux autres vont fuir la France et iront grossir les rangs des ennemis du Roi-Soleil, tant en Angleterre, qu’aux Pays-Bas et en Prusse. La France y perd peut être 200 000 sujets, dont de nombreux artisans et bourgeois réputés. Elle y gagne cependant un grand crédit auprès des puissances catholiques. L’Edit de Fontainebleau constituera d’ailleurs l’une des mesures les plus populaires du règne du Roi-Soleil et sera accueillie par un concert de louanges et de festivités. L’esprit de tolérance des Lumières était encore loin…

Les années 1680 marquées par la gloire Versaillaise et l’affirmation de l’unité religieuse du Royaume, sont aussi celles d’une politique extérieure agressive qui provoque un nouveau conflit européen. A partir de 1678, Louis (trop) sûr de sa force après la Paix de Nimègue tente d’agrandir son royaume en prenant parti du flou juridique institué par les divers traités européens antérieurs. Par un mélange subtil d’artifices juridiques (les fameuses Chambres de Réunion), d’achat des faveurs de Princes étrangers et de coups de force, le Roi-Soleil met la main sur divers territoires en Alsace, en Lorraine puis aux Pays-Bas Espagnols.

Devant cet expansionnisme à peine voilé se constitue une ligue défensive, la Ligue d’Augsbourg qui finir par réunir : les Provinces-Unies (Pays Bas actuels), la Suède, l’Espagne, le Brandebourg (futur royaume de Prusse), la Bavière, la Saxe mais aussi l’Angleterre et l’Autriche… Louis qui n’a pas su convaincre de la légitimité de ses revendications, se retrouve donc face à une alliance réunissant l’essentiel des puissances d’Europe. Le conflit qui va en résulter durera neuf ans (1688-1697).

Cette guerre de Neuf-Ans, constitue une épreuve terrible pour le royaume de France mais aussi un test pour la solidité du régime mis en place par Louis XIV. La France qui bénéficie de revenus importants, d’infrastructures développées et d’une unité de direction parvient à se mesurer une fois de plus à une coalition paneuropéenne. L’armée crée par Louvois, la Marine rêvée par Colbert et ce malgré certains revers parviennent globalement à prendre la main sur leurs adversaires.

L’empreinte du Roi sur les opérations, tout comme sur les diverses négociations est plus forte que jamais après 1691. Cette année voit en effet avec la mort de Louvois la fin du système ministériel initié depuis la chute de Fouquet. Jamais plus la France de Louis XIV ne connaitra de ministre disposant d’une vaste clientèle aux ordres.

1691 bien plus que 1661 représente l’avènement de la monarchie absolue. A 53 ans Louis doté d’une solide expérience, plus Roi-Soleil que jamais se consacre à sa tâche avec une passion étonnante. Chaque ministre rend compte de la moindre de ces décisions à Louis, qui d’ailleurs entretient avec habileté un flou artistique sur leurs attributions et compétences respectives. Aux clientèles ministérielles se substitue une monarchie ‘administrative’ qui contribuera largement à l’évolution politique ultérieure de la France. Néanmoins cette concentration des pouvoirs ne sera pas sans conséquences néfastes. Louis désormais entouré de courtisans, s’isole peu à peu dans un arbitraire royal qui le coupe des réalités du terrain.

Or pour la France des années 1690, celles-ci sont terribles. Les aléas climatiques de l’époque (le petit âge glaciaire, décrit par Emmanuel Le Roy Ladurie) ont des effets catastrophiques sur l’activité agricole. Aux famines qui en résultent, viennent s’ajouter les désordres politiques et les révoltes entrainés par la pression fiscale. Entre 1693 et 1694 la situation tourne au drame national et l’on estime le nombre de victimes à plus d’un million (sur 22 millions de sujets). Cette crise entraine l’émergence d’un mouvement diffus d’opposition à l’absolutisme royal, qui trouvera finalement à s’exprimer à la mort du Roi et au début de la Régence de Philippe d’Orléans.

Dans cette atmosphère de contestation, qu’alimente des débats religieux intenses (problématique du Jansénisme, mais aussi engouement pour le quiétisme) le Roi s’il continue son action réformatrice doit cependant renoncer à certains projets. Ainsi celui d’une refonte du système fiscal (en partie inspiré des réflexions de Vauban) n’aboutira jamais, avec de graves conséquences à long-terme pour l’avenir du Royaume. D’autre part Louis désireux de ménager les cercles Ultramontains (c'est-à-dire partisan du Pape contre les velléités d’autonomie de l’Eglise de France) fini par verser dans une orthodoxie religieuse répressive.

En 1697 lorsque la guerre de neuf ans prend fin par le Traité de Ryswick, le royaume de France apparait une fois de plus comme victorieux. Louis XIV se voit reconnaitre l’annexion de l’essentiel de l’Alsace ainsi que St Domingue. Néanmoins ce n’est là qu’une suspension d’armes, tous les regards étant tournés vers Madrid. Le Roi Charles II d’Espagne, que Louis a souhaité ménager en lui rendant les Pays-Bas Espagnols qu’il occupait, prépare alors sa succession. Cette dernière pourrait bien décider de l’avenir de l’Europe…

Le crépuscule du Roi-Soleil

Voilà prés de 35 ans que les principales puissances du continent attendent la mort du Roi « ensorcelé » (El Hechizado, c’est ainsi que l’on surnommait Charles II en raison de ses nombreuses infirmités)Charles II qui n’a jamais eu d’enfant est à la tête d’un immense empire, 23 couronnes, des possessions sur 4 continents…

La cour de Madrid grouille d’agents étrangers qui essaient de convaincre Charles et ses conseillers de rédiger un testament favorable à leurs souverains. Le Roi exsangue est sous l’influence de deux grands partis. Le plus puissant est certainement celui qui représente les intérêts de son cousin de Vienne, l’Empereur Léopold 1er. Face à cette camarilla pro Autrichienne, s’est constitué un parti pro Français qui après la paix de Ryswick apparait de plus en plus puissant. Charles II craint en effet qu’à sa mort son empire soit dépecé entre différentes puissances (et d’ailleurs divers accords de partage seront signés, mais jamais respectés) ce qui signifierait à terme la ruine de l’Espagne.

Le Roi ‘ensorcelé’ cherche donc à confier son héritage à un état suffisamment puissant pour en maintenir l’unité. Il finit par lui apparaitre que ce dernier ne peut être que la France, un choix qui lui a d’ailleurs été recommandé par le Pape en personne. Le 2 octobre 1700, Charles II mourant rédige un ultime testament qui fait de Philippe d’Anjou son légataire universel. Philippe d’Anjou n’est autre que le deuxième fils de Louis de France, le Grand Dauphin. Si Louis XIV accepte le testament, la maison de France montera donc sur le trône d’Espagne. Ce serait dépasser là, les rêves les plus fous de ses prédécesseurs Bourbon. Mais ce serait aussi mécontenter toutes les autres grandes puissances européennes et risquer une nouvelle guerre continentale.

Lorsque la nouvelle de la mort de Charles II parvient à la cour de Louis XIV le 9 novembre 1700, ce dernier est pleinement conscient de l’enjeu. Il sait que la France ne s’est toujours pas remise des guerres précédentes et que malgré son rapprochement avec le Pape, sa cause reste perçue comme illégitime à l’étranger. Après une longue réflexion, Louis prend la décision d’accepter le testament. Par un de ses coups de théâtre dont il fut si coutumier, il convoque son petit-fils à son lever et le présente aux courtisans avec ses simples mots : « Messieurs, voilà le Roi d’Espagne ! ».

Dans les mois qui suivent Philippe d’Anjou, devenu Philippe V d’Espagne va prendre possession de son nouveau royaume. Il est assisté dans sa tâche par un entourage français, largement influencé par Versailles. Cette véritable révolution diplomatique, qui permet à la France de tirer profit des richesses inouïes de l’Empire Espagnol devait conduire une fois de plus l’Europe au conflit. Après diverses tractations sans lendemain, l’Angleterre, les Provinces-Unies et l’Empereur déclarent la guerre à la France le 15 mai 1702.

Ces trois puissances sont bientôt rejointes par divers princes allemands (dont le Roi en Prusse) mais aussi par le Danemark. Financièrement les opérations sont assurées par une Angleterre en pleine expansion économique. Sur le plan politique la coalition anti-française est animée par trois personnalités exceptionnelles : le Prince Eugène de Savoie Carignan brillant général des armées autrichiennes, Heinsius l’avisé Grand pensionnaire de Hollande et John Churchill Duc de Marlborough arriviste génial et sans scrupules, mari de la favorite de la reine Anne d’Angleterre.

Face à triumvirat d’exception, le sort de l’alliance Franco-espagnole (à laquelle s’est greffée la Bavière, Cologne et une Savoie peu fiable) repose sur les épaules d’un Louis XIV sur le déclin. Le Roi Soleil est en effet entré dans une vieillesse douloureuse, marquée par la maladie et le poids d’une charge de plus en plus écrasante. Dans l’épreuve il favorise désormais la fidélité sur la compétence et accorde ainsi sa confiance à des chefs militaires loyaux mais médiocres, au premier chef le maréchal de Villeroy.

A la déclaration de guerre, le Royaume de France peut compter sur une armée d’environ 250 000 hommes et d’une marine considérable. Néanmoins face à elle ses ennemis accomplissent un effort militaire sans précédent : 100 000 hommes pour l’Empereur, 75 000 pour l’Angleterre, plus de 100 000 pour les Provinces Unies. Si la France a pour elle d’occuper une situation stratégique centrale, ses rivaux peuvent aisément la forcer à des efforts divergents. D’autre part la centralisation du système de commandement Français, où tout doit passer devant le Roi, prive les armées franco-espagnoles de la réactivité de leurs ennemies.

La Guerre de Succession d’Espagne, par son ampleur, sa durée et l’étendue de ses opérations (en Europe, mais aussi aux Amériques) préfigure les conflits mondiaux. Elle se caractérise aussi par une mobilisation des opinions publiques, à grand coup de propagande et de pamphlets. Elle participe ainsi de la longue maturation des consciences nationales qui bouleverseront l’Europe par la suite.

Les premières années sont à l’avantage de la France qui conserve une certaine initiative stratégique. L’Empereur qui doit affronter une révolte Hongroise soutenue par la France passe même très prés de la catastrophe en 1703. Néanmoins les divergences entre l’électeur de Bavière et le maréchal de Villars permettent aux armées autrichiennes de se ressaisir et de sauver Vienne. Dans les mois qui suivent la défection de la Savoie au profit de l’Empereur amorce un retournement de situation contre la France. Avec la prise de Gibraltar par les anglais en 1704 et la révolte protestante des Camisards, Louis XIV semble avoir définitivement perdu la main.

C’est le début d’une période extrêmement rude pour Louis et son royaume. Aux défaites militaires (Blenheim, Ramillies…) et à l’agitation intérieure viennent s’ajouter une fois de plus la colère de la nature. Le début de 1709 est celui de l’hiver le plus rigoureux du règne, le « Grand Hyver » selon la langue du temps. La Somme, la Seine, la Garonne sont prises dans les glaces tout comme le vieux port de Marseille. Les oiseaux gèlent vivant sur les branches des arbres, on ne coupe plus le pain qu’à la hache…Au dégel succèdent des précipitations records qui achèvent de ruiner les récoltes. Malgré tous les efforts déployés par la couronne, la famine est inévitable et tuera plus de 600 000 français.

La fin de règne

Le Roi isolé dans sa cour de Versailles, cède comme beaucoup au pessimisme. De telles calamités ne sont-elles pas le signe que Dieu désapprouve sa conduite ? Soutenu en ce sens par Madame de Maintenon, Louis se résigne à négocier la paix. Mais voilà les conditions proposées par les coalisées frisent l’insulte. Heinsius demande notamment à Louis XIV de s’engager à chasser par les armes, si besoin est, son petit fils du trône d’Espagne, qui doit revenir à Charles III le nouvel empereur. Faire la guerre à son petit-fils au profit de l’Autriche ? C’est une condition à laquelle Louis ne peut se résigner. La guerre continue…

La guerre continue, mais la France est épuisée et la France a faim. Des émeutes éclatent un peu partout, le Dauphin lui-même manque se faire lyncher par la foule à Paris. On demande la Paix et du Pain. La vindicte populaire n’épargne même plus le roi et son entourage, notamment Madame de Maintenon. Beaucoup hésitent encore à s’attaquer au monarque sacré et préfèrent donc accuser son épouse secrète des pires crimes. D’autres s’en référent à Ravaillac et Brutus, dans des affiches qui rappellent celles que l’on retrouvera en 1792. Louis accuse le coup et congédie Michel Chamillart, le contrôleur général des Finances, qui servira de bouc-émissaire. Pour la première fois un ministre du Roi-Soleil est chassé par la pression extérieure.

La crise politique de 1709 trouve son aboutissement dans l’une des dernières grandes initiatives de Louis et certainement l’une des plus étonnantes. Le 12 juin 1709 le roi adresse au peuple une lettre pour lui expliquer sa politique et les raisons de la poursuite de la guerre. Cet appel au peuple, traduit les limites de l’absolutisme Louis quatorzien. On ne demande plus aux FRANÇAIS (le mot est écrit en majuscules) d’obéir, mais bien de soutenir le Roi, en bons patriotes. Ce texte que Jean-Christian Petifils qualifie de « Churchillien » va connaitre un très large succès. Très largement diffusé, lu jusque sur les champs de bataille, il va contribuer à un sursaut national qui stupéfiera l’Europe.

En 1709 les armées françaises ont du se replier sur le « Pré Carré » et abandonner l’Italie et l’Allemagne. Mais que ce soit au siège de Tournai où à Malplaquet elles font payer chèrement toute avancée aux troupes des coalisés. Face à cette résistance inattendue et les nouveaux sacrifices qu’elle entraine, la coalition commence à se fissurer. A Londres Marlborough entre en disgrâce et l’on commence à dissocier les intérêts du nouveau Royaume-Uni (l’Angleterre et l’Ecosse se sont unies en 1707) de ceux de Vienne. Les Britanniques placent désormais leurs projets coloniaux et commerciaux au dessus de la compétition entre Vienne et Paris. Ils sont prêts à sortir du conflit à condition de renforcer leurs possessions outre-mer. Du côté de l’Empereur on comprend que l’Espagne est définitivement perdue (les partisans des Habsbourg y sont repoussés par les Franco-espagnols). Finally, all the belligerents face the exhaustion of their finances and their savings. Negotiations therefore resume.

They end in 1712-1713 inUtrecht Congress. The result gives pride of place to the emerging concept of balance of power (even collective security if ambitious). Philip V retains the throne of Spain, but has to relinquish that of France for himself and his descendants. France retains its previous conquests (Alsace, Franche-Comté, Artois, Roussillon) but cedes Acadia to the English. As for the emperor, he will subsequently recover the Spanish Netherlands (secured by Dutch garrisons) and the Milanese.

Louis XIV welcomes this treaty with all the more relief as fate has fallen heavily on his family in the previous months. In 1711 his son was struck down by Smallpox, the following year his grandson and new heir: theDuke of Burgundyis also swept away by the disease. The heir to the throne was then a two-year-old boy of fragile health: his great-grandson, the future Louis XV. This situation opens the door to a whole series of intrigues and conspiracies that threaten the stability of the kingdom.

The Sun King, aware of the risks that this represents, will in 1714 include in the line of succession his two bastards: the Duke of Maine and the Count of Toulouse. This is an innovation that violates the unwritten laws of the kingdom (sayFundamental Laws) and which will provoke yet another surge of protest. Faced with what we consider to be an ultimate manifestation of absolutist arbitrariness, we plot and conspire, preparing France for a balanced monarchy (by the political weight of the nobility) which will be a source of inspiration for liberal theorists. from the 18th century.

For regent of his great-grandson, the King chose his nephew: Philippe d´Orléans. The man considered to be whimsical and libertine, seems a priori close to the party of the aristocratic anti-absolutist reaction. It is not knowing well this competent and highly educated officer, admittedly inconstant but who will know how to preserve the essential part of the political heritage of the Bourbons.

Thus reassured about his succession, Louis XIV will live his last months in a heavy atmosphere marked by the weight of accumulated grief and sorrows. On August 9, 1715 the Sun King complained to his doctors of pain in his left leg. On the 21st, we come to the conclusion that it is affected by gangrene. The doctors recognized their helplessness and on 26 Louis brought his heir to his bedside. He tells her these few words: "My dear child, you are going to be the greatest king in the world, never forget the obligations you owe to God. Do not imitate in wars; try to always maintain peace with your neighbors, to relieve your people as much as you can ... Faced with death, the Sun King remains lucid and does not hide his remorse.

Determined to make his death a spectacle, as he did with his life, he will ensure that his courtiers witness his agony. After all as he says: "They have followed my whole life; it's just that they see me finish. "His last concern will be to be at peace with a God, whose judgment he will dread until the last moment. 1er September 1715, around 8:45 in the morning he breathes his last. 72 years of reign have just ended. By learning the new Frederick William Ier of Prussia declares: "Gentlemen,theKing is dead! ". All is said…

The century of Louis XIV

How to do justice and assess in a few lines, the results of an effective reign of 54 years? In 1661, France over which Louis XIV was to reign was still an emerging power whose borders were at the mercy of the encirclement imposed on it by the Habsburgs. In 1715 it was the first military power in Europe, endowed with secure borders and unparalleled cultural prestige.

However, the love of the glory and the war of the Sun King will have cost France the modernization of its economic and financial structures which will ensure in the longer term the triumph of its British rival. Engaged in absolutism, too heavy a burden for a single man, the Kingdom will not have been able to get rid of the socio-economic archaisms which will weigh so heavily on its future.

Despite everything, the sovereign will have succeeded in establishing himself as the embodiment of the principle of the unity of the nation. By the domestication of a nobility, once so turbulent, by the mobilization of all energies towards a single goal, Louis XIV will have anchored in the national culture the idea of ​​an institutional building, heritage and common interest of all French.

As he put it so well himself: "I am leaving, but the state will always remain ... "


- Lucien Bély, Louis XIV: the greatest king in the world, Gisserot, coll. History, 2005

- Louis XIV. Man and King, biography of Thierry Sarmant. Tallandier, 2014.

- The century of Louis XIV. Collective, Tempus 2017.

- Louis XIV, biography of J.C Petitfils. Tempus, 2018.

Video: A Walk Through the Grand Trianon at Chateau de Versailles, France


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